La Niña: des méga sécheresses se sont produites simultanément en Amérique du Nord et du Sud au Moyen-Âge

Les scientifiques soupçonnent depuis de nombreuses années que des sécheresses de plusieurs décennies se sont produites simultanément en Amérique du Nord et du Sud au Moyen-Âge. En étudiant les cernes d’arbres anciens, des éléments de preuve ont montré que les sécheresses en tandem sont courantes au cours des 1200 dernières années et qu’elles sont provoquées par une cause commune qui est La Nina, un état anormalement frais de l’océan Pacifique oriental.

Le centre du Chili est frappé par une sécheresse continue depuis 10 ans. Les paysages se sont flétris, les niveaux des réservoirs ont chuté, les précipitations ont été de 30% inférieures à la normale et plus de 100 000 animaux de ferme ont péri. Les chercheurs ont appelé cela une « mégasécheresse » car la période de sécheresse a duré si longtemps, battant les étirements secs il y a des centaines d’années. Les chercheurs ont également déclaré que ce cas n’était pas si différent de la sécheresse d’une décennie que la Californie, qui est à 8000 km (4971 miles), a connu jusqu’en 2020.

Les scientifiques ont trouvé des preuves en analysant les enregistrements des cernes des arbres que de telles sécheresses en tandem sont étonnamment courantes en raison de La Nina. « Nous ne nous attendions pas à ce qu’il y ait autant de cohérence que nous le voyons », a déclaré le paléoclimatologue de l’Université de Colombie Nathan Steiger, qui a présenté l’étude lors d’une réunion de l’American Geophysical Union au début de janvier 2020. « Ils se produisent simplement ensemble ».

Les résultats suggèrent qu’une aridité extrême pourrait frapper tout le long de la côte ouest des Amériques à l’avenir.

Des preuves de ces sécheresses simultanées sont apparues pour la première fois dans une étude de 1994, qui a enregistré des souches d’arbres au milieu de lacs et de rivières en Patagonie et en Sierra Nevada en Californie. Pour que les arbres poussent dans les cours d’eau et les lits de lac, les sécheresses doivent avoir eu lieu pendant des décennies et au moins une de ces méga-percées semble avoir frappé les deux continents simultanément.

Cependant, l’identification du timing exact n’était pas possible dans les années 90. La sécheresse ancienne est généralement détectée dans les variations de la largeur des anneaux d’arbre, mais les enregistrements d’anneaux d’arbre au cours de ces années étaient irréguliers. Depuis, cependant, les scientifiques des cercles d’arbres ont mis au point des «atlas de la sécheresse» qui fournissent des enregistrements cohérents. « Nous aurons la plupart des zones continentales de l’hémisphère couvertes d’ici la fin de l’année », a déclaré Ed Cook, un scientifique de Columbia Tree Ring.

Steiger a consolidé les enregistrements avec des milliers d’autres indicateurs de la sécheresse et des températures des arbres, des coraux, des sédiments océaniques et des carottes de glace. Il les a ensuite intégrés dans un modèle climatique mondial.

S’alignant sur les enregistrements, il a généré une vue globale du changement climatique, même dans les zones à proxies clairsemés. Le modèle a confirmé que de 800 à 1 600 EC, plusieurs mégasécheresse se sont produites simultanément à travers l’hémisphère. « Sans aucun doute, c’est là », a déclaré Cook. Le modèle a également identifié les principaux facteurs à l’origine des variations climatiques, en plus de corréler les différents enregistrements climatiques.

Steiger, avec ses co-auteurs, dont Cook, a d’abord utilisé le nouvel outil pour examiner les mégasécheresses dans le sud-ouest américain. Le scientifique des cercles d’arbres, David Stahle, de l’Université de l’Arkansas, a qualifié cette étude d ‘«incroyable». « C’est un peu comme, ils ont pris ces films en noir et blanc et les ont colorisés »

Les scientifiques ont découvert que la méga-sécheresse dans le sud-ouest était influencée par trois facteurs: un océan Atlantique Nord anormalement chaud, un petit réchauffement de la température mondiale provoqué par des facteurs tels qu’un soleil qui s’éclaircit, et La Nina, en particulier, qui peut durer des années, détournant les tempêtes de pluie de leurs pistes habituelles.

Dans le nouveau travail, les chercheurs ont constaté que La Nina est presque le seul moteur des mégasécheresses sud-américaines. De plus, comme La Nina affecte les conditions des deux côtés de l’équateur, elle pourrait provoquer des sécheresses simultanées dans les deux hémisphères.

Tessica Tierney, paléoclimatologue à l’Université de l’Arizona, a déclaré que cette combinaison d’enregistrements et de modèles proxy est un outil puissant pour comprendre les climats passés. « Nathan a vraiment montré la voie à cet égard. »

Cependant, Tierney a averti que les modèles ne simulaient pas avec précision le cycle de La Nina, et il est également incertain si la connexion entre La Nina et les sécheresses lointaines est une dynamique stable qui dure pendant cent ans ou pourrait changer au fil du temps. Le caractère aléatoire de la météo est toujours un facteur, a-t-elle ajouté. Par exemple, la sécheresse actuelle en Amérique du Sud a enduré les conditions d’El Nino et de La Nina.

Les scientifiques restent divisés sur l’impact du changement climatique sur le cycle d’El Nino et de La Nina. Les modèles suggèrent qu’El Nino dominera, mais au cours des décennies précédentes, La Nina semble avoir eu lieu plus fréquemment. « Il y a encore des camps », a expliqué Daniel Griffin, paléoclimatologue à l’Université du Minnesota. « Je vois des gens essayer de se taire pour des déclarations de consensus. »

La sécheresse au Chili se qualifie à peine comme une méga-sécheresse par rapport à celles qui se sont produites au Moyen Âge – elles étaient plus longues et plus extrêmes.

Cook a dit qu’il y avait quelque chose à propos de cette période qui s’était éteint au cours des siècles actuels. Si le schéma revient d’une manière ou d’une autre, avec le réchauffement global qui l’intensifie, Cook ajoute que «les choses pourraient devenir assez catastrophiques».

Source : Sciences Advance