Brésil: les «arbres à chocolat» offrent un avenir aux tribus amazoniennes

Edmilson Estevão grimpe sur un cacaoyer mature pour cueillir les fruits.
 Edmilson Estevão grimpe sur un cacaoyer mature pour cueillir les fruits. Photographie: João Laet / The Guardian

Les villageois marchent le long de la piste d’atterrissage herbeuse, passent devant la cabane en bois abritant le poste de santé et pénètrent dans la forêt épaisse, soulignant les semis qu’ils ont plantés en cours de route. Pour ces hommes indigènes Ye’kwana, les jeunes arbres maigres, de moins d’un mètre de haut, ne sont pas seulement de jeunes cacaoyers, mais des pousses vertes d’espoir dans un pays marqué par la violence, la pollution et la destruction provoquées par la prospection illégale d’or. Cet espoir est le chocolat.

Julio Rodrigues, président de l'association Wanasseduume, qui a eu l'idée du projet cacao.
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 Júlio Ye’kwana, président de l’association Wanasseduume, qui a eu l’idée du projet cacao. Photographie: João Laet / The Guardian

«Nous voulons planter et développer des revenus pour la communauté», explique Júlio Ye’kwana, 39 ans, président de l’association Wanasseduume du peuple Ye’kwana, qui a eu l’idée. «Et ce n’est pas destructeur pour la forêt.»

Au cours des deux dernières années, des milliers de cacaoyers Theobroma ont été plantés près de Waikás et d’autres villages de la réserve indigène isolée de Yanomami. Les jeunes plants ont été plantés dans la forêt parce que le cacao aime l’ombre, une idée empruntée aux techniques d’ agroforesterie utilisées avec succès pour le cacao ailleurs en Amazonie.

Les villageois espèrent que d’ici quelques années, un chocolat riche et biologique sera produit à partir du cacao doré que ces arbres portent. Le projet – géré par les associations autochtones de la réserve Wanasseduume et Hutukara avec le groupe brésilien à but non lucratif Instituto Socioambiental (ISA) – est ambitieux, mais les experts disent qu’il est basé sur une réalité commerciale potentielle.

Situé à l’extrême nord de l’Amazonie brésilienne, Yanomami est la plus grande réserve indigène du Brésil, s’étalant sur 9,6 millions d’hectares (23,7 millions d’acres). Mais ses forêts sauvages et montagneuses sont envahies par environ 20 000 mineurs d’or sauvages, appelés garimpeiros.

Les dirigeants autochtones Ye’kwana et Yanomami ont appelé à l’ expulsion des garimpeiros avec une lettre et une photo de groupe partagées plus tard par l’acteur Leonardo DiCaprio.

Une barge utilisée par des mineurs illégaux pour aspirer la boue et extraire les particules d'or, cachée près de la rivière Uraricoera.
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 Une barge utilisée par des mineurs illégaux pour aspirer la boue et extraire les particules d’or, cachée près de la rivière Uraricoera. Photographie: João Laet / The Guardian

Mais le président d’extrême droite du pays, Jair Bolsonaro, a affirmé que les peuples autochtones aspirent vraiment au mode de vie des consommateurs de la société blanche, a déclaré que la réserve Yanomami est trop grande pour sa population et pourrait être poursuivie pour racisme par l’ Association brésilienne des peuples autochtones après des commentaires lors d’une Facebook Live diffusé cette semaine. «Les indigènes ont changé, ils évoluent», a-t-il dit . «De plus en plus, les indigènes sont des êtres humains égaux à nous.»

«Le président dit que les autochtones sont pauvres. Nous ne sommes pas pauvres. Personne n’a faim ici », explique Júlio Ye’kwana. « Nous mangeons gratuitement. »

Le Guardian a été invité à visiter par l’Association Hutukara Yanomami, fondée par Davi Kopenawa , un leader et chaman qui s’est battu pour créer la réserve avec la photographe Claudia Andujar et le groupe à but non lucratif Survival International.

Cinq villages des deux tribus participent au projet cacao. Les cacaoyers sont originaires de cette région, mais environ 3000 nouveaux plants ont été plantés pour stimuler la production, avec 7000 attendus d’ici la fin de 2021.

Edmilson Estevão montre un fruit de cacao mûr.
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 Edmilson Estevão montre un fruit de cacao mûr. Photographie: João Laet / The Guardian

Edmilson Estevão tibule un cacaoyer mature pour faire tomber certains des fruits jaunes lourds. À l’intérieur de chaque coquille épaisse se trouve une graine collante de graines, emballée dans une pâte douce, délicieuse et pâle. Ceux-ci sont séchés et torréfiés pour faire du chocolat.

«Un arbre comme celui-ci peut porter jusqu’à 20 fruits», explique Estevão, 33 ans, qui a été élevé à Waikás et travaille pour Wanasseduume.

Ces arbres matures ont été plantés il y a plus d’une décennie par Luiz Ye’kwana. Il a été assassiné par des garimpeiros après avoir refusé de les transporter en amont, disent les villageois.

La violence est un problème récurrent autour des garimpeiros , comme cela devient graphiquement évident le lendemain. En dehors du poste de santé, deux garimpeiros enveloppent un cadavre dans une bâche. L’homme mort était connu sous le nom d’Eduardo à Tatuzão, le camp illégal d’extraction d’or à deux heures de bateau en amont. Mais tout le monde utilise un alias là-bas. L’infirmière qui s’est battue pour sauver sa vie a découvert que son vrai nom était Ralf Cabral et qu’il avait 21 ans. Les garimpeiros disent qu’il s’est suicidé .

Ses yeux sont grands ouverts, il est vêtu d’un short de football noir et il y a un bandage sur le trou de balle dans sa poitrine. « Il est ici depuis cinq mois, et maintenant il l’a fait », explique Manoel dos Santos, 49 ans, enveloppant le corps de Cabral. « Je ne sais pas pourquoi. »

Les conséquences de l'orpaillage illégal.
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 Les conséquences de l’orpaillage illégal. Photographie: João Laet / The Guardian

Le poste de santé a été construit par le gouvernement brésilien pour desservir les 150 Ye’kwana du village, mais traite également des centaines de cas de garimpeiro chaque année, y compris les fausses couches, le paludisme, les morsures de serpents, les membres cassés, les blessures par couteau et par balle. «C’est une guerre ici», explique Giselle Dornellas, 33 ans, l’infirmière qui a gardé Cabral en vie pendant 12 heures.

L’ or Garimpo séduit et achète des téléviseurs et des téléphones. Quatre villageois travaillent comme pilotes de bateau, d’autres livrent de la nourriture et même le centre communautaire du village a été construit avec de l’ argent garimpo .

Graines de cacao, séchées et torréfiées pour faire du chocolat.
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 Graines de cacao, séchées et torréfiées pour faire du chocolat. Photographie: João Laet / The Guardian

Mais le projet cacao offrira une alternative, explique son coordinateur, l’anthropologue de l’ISA Moreno Saraiva. «Nous essayons de construire un autre avenir possible», dit-il. «Cela prendra cinq ans, mais si nous ne le faisons pas maintenant, il n’y aura jamais d’autre alternative.»

Le projet a été inspiré par un autre projet ISA qui, depuis 2016, produit des champignons comestibles dans d’autres villages yanomami. Sur le papier, le projet cacao a du sens. La majeure partie de la production mondiale de cacao est en Afrique, mais la plante est originaire d’Amazonie et a été domestiquée en Amérique du Sud il y a 4000 ans . Les Aztèques utilisaient les fèves comme monnaie. Et une carte espagnole de 1775 a appelé la région de Yanomami le « Pais de los cacaguales » – ou «Terre de cacao».

«Vous avez une présence traditionnelle et bien répandue de cacaoyers indigènes», explique le chercheur en alimentation Roberto Smeraldi, vice-président de l’ Institut Atá fondé par Alex Atala – le chef brésilien étoilé au Michelin, réputé pour utiliser des ingrédients d’Amazonie.

Smeraldi a recruté César de Mendes , un spécialiste du chocolat basé près de la ville amazonienne de Belém pour le projet cacao. L’ISA et les associations indigènes ont organisé des ateliers avec de Mendes à Waikás en 2018 et 2019 pour montrer aux villageois comment les graines de cacao sont transformées en chocolat.

Il faudra cinq ans pour que le projet de cacao soit pleinement opérationnel, mais il offre une alternative à l'exploitation illégale.
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 Il faudra cinq ans pour que le projet de cacao soit pleinement opérationnel, mais il offre une alternative à l’exploitation illégale. Photographie: João Laet / The Guardian

Des fruits de cacaoyers Yanomami matures ont été utilisés pour produire un essai. Un millier de barres de 50 g du délicieux chocolat amer Yanomami se sont rapidement vendus lors d’un événement à São Paulo en décembre dernier, malgré un prix de 9,20 £. Les clients étaient heureux de payer pour compenser la destruction causée par le garimpo , dit de Mendes. Les bénéfices sont allés aux deux associations autochtones.

«Je ne suis pas vraiment un homme d’affaires, je suis plutôt un activiste», dit de Mendes. « Nous vendons à un public averti. »

Il a appris son métier de sa grand-mère, qui a fait son propre chocolat dans une communauté riveraine de l’Amazonie, et distingue les notes d’huile d’amande et de fleurs du chocolat Yanomami, une légère acidité et la douceur. «Cela donne à ce cacao sa propre personnalité», dit-il.

Smeraldi fait valoir que les origines du cacao Yanomami dans cette jungle isolée pourraient rendre ses propriétés génétiques attrayantes pour l’industrie mondiale du cacao, qui est vulnérable au changement climatique et à des fléaux tels que le champignon du balai de sorcière qui a ravagé les plantations de cacao dans l’État de Bahia il y a trois décennies. .

Et le goût fort et persistant du chocolat pourrait trouver sa place sur le marché florissant et spécialisé du chocolat, dit-il. Des fruits et des saveurs distinctes sont de plus en plus recherchés, comme cela s’est produit avec le vin lorsque les clients sont passés de la commande «rouge» ou «blanc» à des raisins et des pays spécifiques. «C’est un produit d’une grande complexité», explique Smeraldi.

Village de Waikás, où vivent 150 indigènes Ye'kwana.
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 Village de Waikás, où vivent 150 indigènes Ye’kwana.
Photographie: João Laet / The Guardian

Selon un rapport de Research and Markets, le marché mondial du chocolat haut de gamme croît de près de 10% par an, et la demande de chocolat biologique, noir et «propre» est une tendance clé du marché. En Équateur, les autochtones Kichwa produisent leur propre chocolat Kallari biologique , vendu dans le monde entier, depuis 2007 .

Mais le gouvernement de Bolsonaro se dirige dans la direction opposée. Il envoie un projet de loi au Congrès pour légaliser le garimpo , que le ministre de l’énergie, l’amiral Bento Albuquerque, a récemment présenté aux diplomates européens.

La nouvelle fait froid dans le dos aux villageois de Waikás. 

«Si Bolsonaro réussit, c’est la fin pour notre peuple», explique Eduardo da Silva, 65 ans.

Mais cela a également renforcé le soutien au projet de cacao.

«Nous devons le faire pour nos enfants, pas pour nous», explique Felipe Gimenes, 45 ans, instituteur du village et ancien chef qui a planté 200 plants de cacao supplémentaires sur sa propre parcelle. « C’est notre opportunité. »